Paul P. Harris, um advogado, queria criar um grupo profissional com o mesmo espírito de amizade que caracterizava as cidades pequenas de sua juventude. Em 23 de fevereiro de 1905, ele se reuniu com Gustavus Loehr, Silvester Schiele e Hiram Shorey no escritório de Loehr, em Chicago, para o que ficaria conhecido como a primeira reunião de Rotary Club. O nome “Rotary” surgiu devido ao sistema inicial de rodízio do local das reuniões. Dentro de cinco anos, clubes foram fundados em diversas cidades dos EUA, como São Francisco e Nova York. Em agosto de 1910, os rotarianos realizaram sua primeira Convenção, em Chicago, e os 16 clubes que existiam na época formaram a Associação Nacional de Rotary Clubs. Em 1912, o nome foi alterado para Associação Internacional de Rotary Clubs para melhor refletir a existência de clubes em outros países. O nome Rotary International foi adotado em 1922.

Em julho de 1925, havia mais de 2.000 clubes e cerca de 108.000 associados em seis continentes.

A reputação do Rotary atraiu presidentes, primeiros ministros e muitas outras pessoas ilustres, como o autor Thomas Mann, o diplomata Carlos Romulo e o compositor Jean Sibelius.Com o crescimento do Rotary, os associados passaram a usar seus recursos e talentos para ajudar suas comunidades. A dedicação a este ideal é melhor expressada pelo lema “Dar de Si Antes de Pensar em Si”.

 

NOSSO COMPROMISSO CONTÍNUO

Nós, rotarianos, não apenas presenciamos grandes eventos da história, mas também fizemos parte deles. Desde o início, três características principais permanecem fortes em toda a história do Rotary: Somos verdadeiramente internacionais. Apenas 16 anos após nossa fundação, o Rotary já tinha clubes em seis continentes. Hoje, trabalhamos juntos, em diversas partes do globo, virtualmente e ao vivo, a fim de resolver alguns dos problemas mais desafiadores do nosso mundo. Perseveramos em épocas difíceis. Durante a Segunda Guerra Mundial, Rotary Clubs da Alemanha, Áustria, Itália, Espanha e Japão foram forçados a se dissolver. Apesar dos riscos, vários continuaram se encontrando informalmente e, após o fim da guerra, eles se juntaram para reconstruir seus clubes e seus países. Nosso compromisso com o servir é contínuo. Começamos nossa luta contra a pólio em 1979 com um projeto para imunizar 6 milhões de crianças nas Filipinas. Em 2012, apenas três países continuam endêmicos — em 1988 eram 125.